El Gobierno Departamental participó a través de la Secretaría Técnica de la Cadena Caña-Panela, de una mesa de trabajo en el municipio de Santa María, con el propósito de escuchar las necesidades de los productores paneleros de la localidad, a fin de articular esfuerzos para seguir fortaleciendo el sector.

Del encuentro presidido por el Alcalde municipal, Julio César Peralta Ardila, en la vereda Mesitas, participaron campesinos de 4 veredas interesados en la siembra y mejoramiento de plantaciones de caña panelera, especialmente en zonas que anteriormente eran productoras de café, pero por efectos del cambio climático hoy están libres para el establecimiento de otros cultivos.

Allí se socializó el proyecto que lidera la alcaldía municipal para el montaje de un complejo panelero (compuesto por su respectivo trapiche motorizado, unidades de filtrado, hornilla para la cocción de mieles para panela, entre otros elementos), financiado con recursos del municipio, donde el gobierno departamental haría un acompañamiento para el mejoramiento de plantaciones, la construcción de las instalaciones, así como capacitación en procesos productivos y de manufactura.

Previo a esta reunión, el secretario de la cadena técnica de la panela Luis Carlos Becerra, hizo un recorrido por la zona, para conocer el área sembrada con caña panelera, el número de productores, y los interesados en participar de esta iniciativa.

El funcionario de la Secretaría de Agricultura y Minería de la Gobernación del Huila, enfatizó en que los paneleros deben mejorar los estándares de producción y presentación de la panela, a fin de ser más competitivos, pues pese a que este municipio tiene una producción para el consumo local, hay otros mercados interesados en el endulzante.

Así mismo sostuvo que esta es una fase inicial, que permitirá hacer el diagnóstico y recolección de información, para revisar cuales son las necesidades del sector, y cómo se haría la implementación del proyecto, teniendo en cuenta que hay otras veredas de la localidad interesadas en este tipo de iniciativas.

Actualmente la panela representa un renglón económico muy importante para el Huila, con una producción anual de 61.477 toneladas, y un área sembrada en caña panelera de 14.266 hectáreas, de acuerdo a las cifras presentadas al cierre de 2020 por la Secretaría de Agricultura del Huila.

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